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Operación Starlite. Agosto de 1965

El 18 de Agosto de 1965 Estados Unidos lanza la Operación Starlite (o Starlight), la primera ofensiva combinada por tierra, mar y aire (US Army + Us Navy + USMC + USAF) siendo por lo tanto, la primera gran operación de envergadura de EE.UU. en Vietnam. En Starlite se llegaron a conceder incluso dos Medallas de Honor (una de ellas de forma póstuma), y revelaría la naturaleza de las operaciones que se darían el Sudeste Asiático durante toda la Guerra.

Preparativos

Desde Marzo, la presencia estadounidense había sido casi estrictamente defensiva, pero en Agosto un alto mando del ARVN (Ejército de Vietnam del Sur) alerta a los Marines acerca de un Regimiento del Vietcong en el área de Van Tuong, que se preparaba para un gran ataque a la base de Chu Lai. La Inteligencia del USMC estaba al tanto de la escalada del Vietcong en la zona, y pudo comprobar los reportes.

El General al mando del USMC, Lewis Walt ideó un plan para realizar un ataque preventivo y asegurarse que las comunicaciones de la base permanecieran intactas. El plan ideado implicaba una acción combinada por tierra, mar y aire. Los marines serían insertados tanto por medio de helicópteros como de forma anfibia.

Marines en Vietnam

Marines en Vietnam

La operación iba a ser denominada “Satellite”, pero en un error de tipeo quedó en “Starlite”, adoptando ese nombre definitivo. En ella participaron unos 5.500 marines de las siguientes unidades:

  • 2do Batallón 4th Marines (2/4)
  • 3er Batallón 4th Marines (3/4)
  • 3er Batallón 3rd Marines (3/3)
  • 3er Batallón 7th Marines (3/7) (de la Special Landing Force)
  • 1er Batallón 7th Marines (1/7)

Además el Grupo de Artillería del 3er Batallón del 12th Marines, y de las unidades de la US Navy USS Galveston (CLG-3) y USS Cabildo (LSD-16), para el apoyo de fuego naval. La USAF proveyó medios CAS. Para el transporte de tropas se contó con el USS Vernon County (LST-1161) y el USS Iwo Jima. Fuerzas del ARVN también participaron en la operación.

USS Galveston, potencia de fuego desde el mar

USS Galveston, potencia de fuego desde el mar

En frente había unos 2.000 soldados del Vietcong de varios Regimientos, la fuerza que se estaba preparando para el ataque.

Mapa de las Operaciones

Mapa de las Operaciones

El día 17 de Agosto a las primeras horas de la mañana la Cía Mike del 3/3 se despliega en sus LVTP hacia el Este de las posiciones del VC. Esta unidad avanzaría luego hacie el interior y actuaría como bloqueo para que el resto del 3/3 también desplegado de forma anfibia haga un avance hacia el este para tratar de conducir, mediante potencia de fuego y el factor sorpresa, al VC hacia el Oeste.

Marines a bordo de LVTP

Marines a bordo de LVTP

18 de Agosto

En las primeras horas del 18 de Agosto, el 3/3 está en la zona planificada y en las inmediaciones de Van Thoung, el 2/4 de Marines fue helitransportado en tres LZ distintas (y estaría esperando para machacar. El factor sorpresa era importante, muy pocos mandos aparte de los involucrados sabían de la Operación. Como resultado el VC fue prácticamente tomado por sorpresa.

Aproximación al objetivo

Aproximación al objetivo

Los Marines del 3/3 encontraron resistencia liviana, pero al Oeste la acción se recrudecería. La Cía. Eco del 2/4, los primeros en descender de la LZ, avistaron una importante fuerza del VC, solicitando apoyo artillero, eliminan dicha fuerza, reclamando la muerte de 90 enemigos, incluyendo la destrucción de varios emplazamientos de morteros.

La Cía Hotel del 2/4 se encontró en una LZ caliente, en medio del 60 Batallón del VC, que comenzó a atacar a los marines con todo lo que tenía, luego de dejar a los primeros helicópteros posarse, en una táctica que ya había demostrado ser exitosa contra el ARVN. La situación es desesperada, pues los VC está bien posicionados en una colina (Hill 43), pero a pesar de esto la Cía puede desembarcar todos sus hombres de los helicópteros. El Comandante de la Cía H ordena un ataque contra la colina, el cual es rápidamente rechazado. Finalmente se llama a los cañoneros UH-1B del US Army que machacan al VC con fuego de cohetes y ametralladoras.

UH-1B cañonero del US Army

UH-1B cañonero del US Army

Mientras los cañoneros ponen a raya al enemigo se realiza una evacuación de heridos con helicópteros HH-34, apoyados por algunos carros Patton, mientras reciben la orden de establecer un perímetro (apoyados por los tanques) y esperar refuerzos. En esta acción transcurre prácticamente lo que queda de la mañana.

Evacuación de heridos a cubierto de un Patton

Evacuación de heridos a cubierto de un Patton

Lamentablemente para los marines de la Cía Hotel estos refuerzos deben ser enviados al rescate de una columna de suministro, que sufre una emboscada al Este de sus posiciones, cerca de la villa de An Cuong. Allí fuerzas del VC armados con cañones sin retroceso atacan fuertemente una columna mecanizada de aprovisionamiento, que había sido llamada para apoyar la escalada del combate. Esta columna estaba compuesta por LVT y carros lanzallamas M67 Patton. Más al Este se suma la Cías India y Kilo del 3/3, que atacaban la villa desde más al Este, Luego de recibir fuego pesado.

Los marines involucrados en asistir a la columna mecanizada se encuentran ahora bajo intenso fuego de morteros y ordenan a los cazas apoyo aéreo (también denominado CAS, Combat Air Support). Los F-4 atacan con bombas de racimo en el costado de la ladera de la colina donde estaban ubicados los VC, lo que ocasiona una avalancha de tierra que elimina varios puestos enemigos.

Comandante de Batallón solicitando CAS

Comandante de Batallón solicitando CAS

La Cía India del 3/3 ataca la villa, cayendo el Capitán a cargo de la misma en el intento. Allí el Cabo Robert Emmett O’Malley lideró a su pelotón al asalto de una trinchera del VC, tomándola con fuego de fusil y granadas y matando a los VC que la ocupaban. Luego de tomarla lideró nuevamente su pelotón para asistir a unos marines que habían quedado inmovilizados. Ayudó a evacuar a los heridos y cuando se le ordenó evacuar juntó a sus hombres en la LZ y los hizo evacuar uno por uno, con él cubriendo la retirada, a pesar de estar herido en brazos y piernas. Al final sube el último al helicóptero abandonando el área, y ganando la Medalla de Honor, el primer Marine en ganar dicha condecoración, la más alta otorgada por Estados Unidos.

Cpl Emmet O´Malley, USMC. Medalla de Honor

Cpl Emmet O´Malley, USMC. Medalla de Honor

Al mismo tiempo, en el perímetro del 2/4, el Pelotón a cargo del Cabo Joe C. Paul está recibiendo fuego pesado (mortero y fósforo blanco) desde posiciones del VC en la colina. Corriendo hasta un arrozal cercano, realizó fuego de supresión, que ayuda a sus subalternos a destrabarse de la comprometida situación. Paul recibiría varios impactos, siendo retirado inconsciente por sus compañeros. Fallecería de sus heridas al día siguiente, ganado póstumamente una Medalla de Honor.

Cpl. Joe Paul, USMC. Medalla de Honor

Cpl. Joe Paul, USMC. Medalla de Honor

En An Cuong la situación se estabiliza cuando se envía a la Compañía Lima del 3/7 de Marines (Special Landing Force), basada en el USS Iwo Jima a apoyar a las castigadas tropas. La misión lanzada para socorrer a la columna mecanizada de apoyo finalmente tiene éxito, pero entre las fuerzas de los marines se encuentran varias bajas.

Limpiando una zona de túneles del VC

Limpiando una zona de túneles del VC

Al caer la noche los marines mantienen terreno en posiciones defensivas esperando un ataque nocturno del VC que nunca acontece. Entre los americanos se cuentan unos 29 muertos y casi 70 heridos, en el conteo de bajas del VC se puede confirmar unos 281 cadáveres confirmados.

19 de Agosto

A primeras horas del jueves 19 de Agosto los VC comienzan una retirada paulatina del terreno. Se efectúan algunos combates esporádicos, pero el panorama es mucho más tranquilo que el día anterior.

Aún van quedando algunas bolsas de resistencia que los marines van eliminando paulatinamente, al mismo tiempo que se van evacuando los heridos que durante la noche no pudieron ser retirados del campo de batalla.

Los cansados marines del 18 fueron finalmente relevados

Los cansados marines del 18 fueron finalmente relevados

Estas operaciones de rastrillaje demuestran ser más difíciles de lo pensado, dado que el VC que aún estaba en el campo se encontraba bien atrincherado y escondido en túneles. Asimismo francotiradores del VC demostraron ser un obstáculo muy difícil para los agotados marines.

A pesar de los obstáculos, se puede decir que en la noche del 19 de Agosto los marines ya son los dueños del terreno.

Epílogo

El día 20 de Agosto, con la situación mucho más calma se hace un relevo de personal. Los agotados marines del 2/4 y 3/3 habiéndose ganado una merecida cerveza y descanso, se retiran. En su lugar entra en el teatro de operaciones el 1/7 de Marines. Este Batallón continuará con la limpieza de las bolsas de resistencia que van quedando, junto a algunas tropas de la 2da División del ARVN que fueron también asignadas.

La USAF también contribuyó en Starlite

La USAF también contribuyó en Starlite

Durante los 4 días siguientes, la operación Starlite continuará, las fuerzas combinadas USMC-ARVN aún darán cuenta de una media centena de enemigos, hasta que se restituye la calma en la zona.

Balance

A pesar de ser este un punto discutido el balance general de la operación es favorable a los estadounidenses. En primer lugar el VC hace un abandono del terreno, en el cual se estaba preparando para realizar un ataque a las instalaciones gubernamentales del Sur. No sólo el ataque no se produjo, si no que toda la escalada del VC en el lugar fue eliminada.

Si uno examina las pérdidas materiales el resultado es ampliamente favorable a los americanos. Según el conteo de cadáveres realizado en el campo de batalla, unos 614 soldados del VC fueron eliminados. Algunos analistas hacen una estimación de unos 114 VC más, que hayan sido muertos luego de evacuados o atrapados en los túneles. Por el lado de los marines las cifras oficiales son de 45 marines muertos y 203 heridos. Algunas cifras elevan los muertos a 54.

La batalla se ganó por dos factores decisivos.

Por un lado, la abrumadora potencia de fuego estadounidense. Se estima que las baterías de obuses del USMC hicieron un total de 3000 disparos de apoyo, sumados a más de 1500 de las unidades navales, que también destruyeron siete embarcaciones costeras destinadas a apoyar logísticamente al VC en la zona. A eso hay que sumar el apoyo aéreo de los F-4 de la USAF y de los cañoneros UH-1B del US Army, bien coordinado desde tierra (algo que el ARVN no había demostrado hacer correctamente). Dicho apoyo aéreo fue verdaderamente cercano (en ocasiones bombardeando a pocos metros de la presencia de fuerzas amigas), pero vale la pena reconocer que fueron también decisivos para el suceso de la operación.

Obús del USMC en una Firebase

Obús del USMC en una Firebase

Por otro lado está el factor sorpresa. La Operación permaneció en secreto hasta el mismo día de ser iniciada. Sin duda el tipo de combate helitransportado ayudó bastante en este factor, pues permitió un rápido despliegue de las tropas sin necesidad de realizar concentraciones que llamaran la atención del enemigo. Tampoco se compartió información previa con el ARVN. Esto se realizó ya cuando los primeros combates habían escalado. La decisión fue a pedido del Tte Gen del ARVN Nguyen Chanh Thi, jefe de las fuerzas del ARVN en la zona. Igualmente el ARVN pudo participar en las operaciones de limpieza finales, que sirvieron para ganar experiencia y recuperar el orgullo. Incluso la prensa presente en la zona fue informada con la operación ya en curso. Muchas de estas medidas no volverían a repetirse en el futuro…cuestiones políticas.

El uso de helicóptero fue vital para la sorpresa en el ataque

El uso de helicóptero fue vital para la sorpresa en el ataque

Una particularidad que verán los marines en Starlite y que se repetirá en ocasiones futuras es la complejidad del combate en pequeñas localidades civiles, cosa que se reveló difícil especialmente a la hora de pedir fuego de apoyo, por la alta posibilidad de causar bajas entre la población civil, que era donde el VC se movía.

Operaciones de rastrillaje en una aldea

Operaciones de rastrillaje en una aldea

Otras consideraciones que se sacaron de la misión fue lo inadecuado del rifle de asalto M14 para el combate en la jungla. Si bien era un arma muy precisa, era pesado y voluminoso. Si dudas esto avaló la futura entrada en servicio del más ligero y maniobrable rifle M16. En cuanto al equipo, se dotó a las tropas de mayor cantidad de agua disponible, pues lo reglamentario de dos galones se reveló insuficiente en el calor de Vietnam.

El M14 se reveló pesado e incómodo en la jungla

El M14 se reveló pesado e incómodo en la jungla

En cuanto al VC resultó golpeado, pero no fue completamente derrotado. La Operación Starlite le demostró a los estadounidenses lo duros que eran los miembros del VC como combatientes y la obstinación que poseían para lograr sus objetivos, sin lugar a dudas un duro enemigo a batir. Para tomar como ejemplo, meses después se volverían a hacer operaciones en el área, pues los guerrilleros habían vuelto a operar.

Se puede concluir entonces que Starlite fue el bautismo de fuego a gran escala del USMC en Vietnam, realizado de forma satisfactoria. Pero aún faltaría mucho fuego en Vietnam.

Libs2plt

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