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Newton Knight y el Estado Libre de Jones

Newton Knight era un granjero de Mississippi del Condado de Jones en el más profundo Sur, pero que en 1861 estaba en su mayoría en contra de la Secesión. Así quedó reflejado cuando eligieron a su representante para la Convención Estatal eligiendo a John H. Powell por 374 votos frente a los 24 del que apoyaba la secesión. Pero lo cierto es que en esos días pocas opciones había, ni siquiera hubo opción de votar contra la Secesión en la Asamblea Estatal, la discusión era si esta sería inmediata o se esperaría a los demás Estados. Muchos habitantes del Condado de Jones se sintieron traicionados.

A pesar de todo Newton Knight en julio de 1861 se alistó junto a sus vecinos en el Ejército Confederado, la guerra había comenzado y la Unión no aceptaba que nadie se separara de los Estados Unidos. En mayo de 1862 aprovechando un permiso para cuidar a su padre, decide integrarse en una nueva unidad, la Compañía F del 7º Batallón de Mississippi, compuesta por amigos y vecinos de su mismo Condado de Jones.

Newton Knight

Newton Knight

Pero el verano y otoño de 1862 fue duro en el Oeste durante la guerra, tocándole sufrir el asedio de Corinth con la consiguiente falta de comida y suministros. Pero más grave eran las noticias que llegaban de casa, en donde las pequeñas granjas sufrían un notable deterioro al tener a sus hombres en la guerra y que se empezaba a requisar productos básicos para la subsistencia de estas como los caballos. Pero el colmo llegó cuando Jefferson Davis aprobó la “Ley de los 20 Negros”, por la cual un propietario de 20 esclavos quedaba libre de ser alistado y así por cada 20 esclavos. Esta Ley se aprobó 3 semanas después de que Lincoln proclamase la Emancipación de los negros del Sur y se temía una rebelión de esclavos.

Esta Ley provocó que muchos sureños estuviesen convencidos de que era una guerra de ricos pero peleada por los pobres. Y no andaban nada desencaminados.

La noticia determinante fue cuando Knight tuvo conocimiento de que su cuñado, Bill Morgan, que había quedado como cabeza de la familia en casa estaba abusando de sus hijos. En Octubre del 62 Knight es declarado desaparecido y por tanto desertor. Fue detenido y su granja destruida dejando a su familia en la indigencia. Pero de alguna manera Knight estaba libre y acabó con su cuñado Morgan de un tiro. Era ya 1863 y con la caída de Vicksburg en Julio la zona se estaba llenando de desertores. El ejército envió a Amos McLemore a la zona para capturar y reunir a desertores y rezagados para volver al frente. El 5 de Octubre McLemore aparecía muerto de un tiro.

El 13 de Octubre del 63 se crea la Compañía Knight, con Newton de capitán e integrada por vecinos de la zona, su objetivo proteger a sus paisanos de los reclutadores, recaudadores de impuestos y cualquier funcionario del Gobierno Confederado. La señal de aviso sería haciendo sonar un cuerno. Y desde 1863 hasta 1865 la Compañía Knight mantuvo 14 escaramuzas con las autoridades. En alguna de ellas por incursiones como en la de Paulding donde capturaron cinco carros de maíz que repartieron entre sus hambrientos vecinos.

La respuesta confederada fue enviar al Coronel Robert Lowry, quien llegaría a Gobernador y describió a Knight como un “hombre ignorante e inculto”. Les persiguió con sabuesos obligándoles a esconderse en los pantanos e incluso ajustició sumariamente a 10 miembros de la compañía.

Milicia Confederada

Milicia Sureña

Para 1864 el condado se daba por perdido por parte de las autoridades locales, llegando informes al propio Jefferson Davis de que había una rebelión abierta contra su gobierno en un condado de Mississipppi. El remate al desafío de Knight fue cuando el 29 de marzo de 1864 colocó la bandera unionista en el palacio de justicia de Ellisville. El 3 de julio de 1864 el periódico Mensajero de Natchez anunciaba que el Condado de Jones se había independizado de la Confederación. Y Knight nunca fue capturado y llegó el final de la guerra.

Durante el periodo conocido como la Reconstrucción, el Gobernador Adelbert Ames nombró a Newton Knight Coronel del 1º Regimiento de Infantería de Jasper County, compuesto por negros y que tenía como tarea principal luchar contra el Ku-Klux-Klan y a los que se oponían al Gobierno Federal. Cuando los demócratas recuperaron el poder del Estado abandonó el nombramiento.

A mediados de la década de 1870 se divorciaba para casarse con Rachel, una antigua esclava de su abuelo, teniendo numerosos hijos.

Presunto retrato de Rachel Knight

Presunto retrato de Rachel Knight

El 16 de Febrero de 1922 moría Newton Knight, siendo enterrado junto a Rachel en contra de la ley estatal que prohibía el enterramiento de blancos y negros en el mismo cementerio.

En su lápida puede leerse “Vivió por los demás“.

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